Per decenni sono stati considerati, a ragione, una svolta decisiva nella storia dell’umanità, capaci di estirpare rapidamente e a poco prezzo malattie che nei secoli hanno falcidiato l’umanità

E’ grazie ai vaccini che piaghe come il tifo, il vaiolo, la poliomielite, la tubercolosi, sembravano sconfitte per sempre. Oggi la situazione è molto diversa: scomparsa o sfumata la memoria di quelle terribili malattie, serpeggiano i pregiudizi, le paure, i falsi miti sui vaccini, complice la grancassa incontrollata e martellante del web.

A partire da quella più tenace e persistente, quella secondo cui alcuni vaccini favorirebbero l’insorgenza dell’autismo nei bimbi, smontata oggi da una sentenza della Cassazione. Una drammatica bufala in grado di condizionare migliaia di mamme preoccupate per i propri figli, malgrado le continue rassicurazioni della scienza.

Quell’articolo di Wakefield su Lancet

Tutto inizia alla fine degli anni ’90: il positivismo scientifico applicato ai vaccini incontra il suo primo nemico mortale, proprio agli albori dell’era di Internet. E’ la storia di una delle più grandi frodi scientifiche del XX secolo, a firma del gastroenterologo inglese Andrew Wakefield che, sulla prestigiosa rivista Lancet, teorizza per primo un nesso tra il vaccino MPR (quello contro morbillo, parotite e rosolia) e l’autismo nei bambini. Il medico sostiene che il vaccino può causare infiammazione intestinale, con conseguente aumento della permeabilità della barriera intestinale e passaggio in circolo di sostanze tossiche per l’encefalo, favorendo, quindi, lo sviluppo di autismo.

Nello studio vengono descritti 12 bambini, affetti da disturbi gastrointestinali e autismo dopo vaccinazione con MPR. Due studi successivi di Wakefield indicano l’esistenza di una correlazione causale tra autismo e vaccinazione.

Dopo il comprensibile scalpore iniziale, ben presto altri studi, sia in Europa che in Usa, trovano falle nella ricerca di Wakefield, e concludono che non ci sono evidenze scientifiche del nesso vaccini-autismo.

Un grande studio dell’Institute Of Medicine of the National Academies americano, valutando l’esistenza di evidenze scientifiche a favore di una possibile correlazione tra 8 differenti vaccini (incluso l’MPR) ed una serie di eventi avversi, respinge definitivamente l’ipotesi di un nesso con l’autismo. Alle stesse conclusioni è giunta l’Oms.

Quando è vero il contrario

Nel 2004, un’inchiesta giornalistica condotta da Brian Deer sul Sunday Times rivela che lo studio di Wakefield non era immune da interessi economici: oltre a difetti epidemiologici (quali mancanza di un gruppo di controllo, esami endoscopici e neuropsicologici non eseguiti in “cieco”, comparsa dei sintomi gastroenterici dopo e non prima lo sviluppo di autismo, in 7 dei 12 bambini presi in esame), conteneva alterazioni e falsificazioni della storia anamnestica dei pazienti, allo scopo di supportare le conclusioni del suo studio.

Lo scandalo è mondiale: gli altri co-autori dello studio di Wakefield firmano una dichiarazione con cui ritrattano le conclusioni del lavoro. E l’Ordine dei medici inglese riconosce il gastroenterologo colpevole di una trentina di capi d’accusa, tra cui disonestà e abuso di bambini con problemi di sviluppo, nella conduzione della ricerca pubblicata, espellendolo dall’Ordine stesso. Nel 2010 Lancet ha ritirato l’articolo in questione.

Ma la paura ormai è instillata nell’opinione pubblica

quando negli anni 2000 l’Italia dispone l’eliminazione del tiomersale (un composto a base di etilmercurio contenuto nei vaccini fin dal 1930) dai vaccini monodose a scopo precauazionale i complottisti ci leggono una conferma dei loro sospetti sulla tossicità dei vaccini.

Ignorando che l’etilmercurio ha una vita di appena 7 giorni e viene rapidamente eliminato attraverso urine e feci. Come scrive l’Oms nel 2012, “i vaccini contenenti tiomersale sono sicuri, essenziali ed insostituibili per lo svolgimento dei programmi di immunizzazione”.

In ogni caso, l’incidenza di autismo o anomalie del sistema nervoso centrale in bimbi vaccinati, che già era bassissima, è rimasta invariata anche dopo la rimozione precauzionale del tiomersale.

Nella giungla dei social network

Ma l’autismo non è l’unico fantasma che aleggia attorno ai vaccini: negli anni ’90 si diffonde la convinzione di una possibile associazione causale tra SIDS (la sindrome della “morte in culla”) e precedente vaccinazione.

Ancora oggi, il principale vaccino chiamato in causa dagli oppositori alle vaccinazioni è quello esavalente che, per i numerosi vantaggi che offre, è ampiamente impiegato in Italia per la vaccinazione dei nuovi nati contro difterite, tetano, pertosse, polio, epatite B e Haemophilus influenzae tipo b, così come in altri Paesi che hanno un calendario vaccinale simile al nostro. In realtà, i numerosi studi epidemiologici effettuati per appurare l’esistenza di una correlazione tra vaccinazione e SIDS hanno dimostrato che non vi è alcuna differenza nell’occorrenza del fenomeno tra bambini vaccinati e non.

Leggende annose, come si vede, ma rifiorite a nuova vita grazie al web: secondo un’indagine Censis del 2014, il 42,8% dei genitori decide se vaccinare o meno i propri figli dopo aver cercato notizie su internet. La metà va sui social network a questo scopo, dove le notizie, ancor più che nella rete in generale, sono di tutti i tipi, assolutamente incontrollate e non filtrate.

Un mare magnum apparentemente anarchico, ma in realtà decisamente orientato

l’80% dei genitori “internauti” confessa di aver trovato sui vaccini notizie di taglio negativo, solo il 45,6% si è imbattuto anche in notizie positive.

Chi cerca oggi informazioni sui vaccini in rete nel 46,7% dei casi troverà allarmismi e avvertenze sui rischi, solo il 26,8% leggerà articoli o pagine web sui vantaggi delle vaccinazioni, e appena uno su 5, il 20,6%, avrà la fortuna o la perizia di imbattersi in fonti scientifiche o istituzionali, che chiariscano composizione e funzionamento dei vaccini stessi. Il risultato è un impressionante 62,1% di genitori, ossia quasi due su tre, convinti che le vaccinazioni possano causare malattie gravi. A partire, ovviamente, dall’autismo.